В нашем организме функционируют четыре системы, с помощью которых мы берем из окружающей среды то, что нам необходимо, и выделяем то, что не нужно. С помощью легких мы вдыхаем воздух, усваивая из него преимущественно кислород, выдыхаем углекислый газ. При помощи кожи мы разлагаем остальную часть воздуха (углекислый газ и некоторые другие химические вещества) и выделяем с потом. Но основными фильтрами нашего организма являются желудок и кишечник, с помощью которых мы удаляем все твердые вещества (экскременты), и почки, служащие для удаления продуктов жидкостного распада (мочи).

При спинномозговых травмах паралич поражает эти системы. Самые большие неполадки возникают в почках, в уретре (трубках, идущих от почек к мочевому пузырю) и в мочевом пузыре. Если наступает паралич мочевого пузыря, невозможно ощутить, когда он наполнен, нельзя освобождать его по нашей воле, как это делается обычно.

Неспособность контролировать мочевой пузырь часто является причиной подавленности у людей, только что перенесших повреждение спинного мозга. Они начинают чувствовать себя беспомощными и ничтожными. Однако важно помнить, что в большинстве случаев парализованные люди могут научиться контролировать недержание мочи, не испытывая при этом ни малейшего затруднения или неудобства, и никто не сможет догадаться о том, что они имеют этот недостаток.

Научиться контролировать недержание мочи — это значит научиться беречь мочевую систему, потому что паралич мочевого пузыря способствует заражению находящейся в нем мочи. Инфекция может проникнуть из мочевого пузыря в почки, и тогда существует опасность, что они перестанут функционировать и удалять вредные вещества из организма. Ну, а если эти вещества не выведены, возникает смертельная опасность. Параплегики и тетраплегики чаще погибают от заражения почек, чем по какой-нибудь другой причине.